jueves, 28 de noviembre de 2019

Por qué la lombriz de tierra es uno de los animales más importantes del planeta

Por Mónica Gutiérrez LópezDarío J. Díaz CosínDolores Trigo Aza,  Juan Bautista Jesús Lidón,  y Marta Novo Rodriguez.  Universidad Complutense de Madrid
Shutterstock/photographyfirm


A las lombrices de tierra nadie les presta atención. Quizás cuando hayan caminado por el campo tras un día de lluvia hayan visto algunas en la superficie húmeda del suelo y a algún ave recogiéndolas del suelo. Las lombrices son un gran sustento para otros animales como aves, topos, tejones, zorros e, incluso, para algunos grandes insectos. Sin embargo, su importancia no acaba ahí.

Poca gente sabe que este grupo, que normalmente vive escondido en el suelo y que no provoca demasiada simpatía, es en realidad uno de los animales más importantes en nuestro planeta.
Darwin, en 1881, se dio cuenta de su relevancia. Afirmó entonces que “es dudoso que existan otros animales que hayan jugado un papel más importante en la historia del mundo que estas criaturas de organización tan simple”.

Mucho tiempo antes, los egipcios ya las consideraban “dioses menores” al observar cómo, tras las inundaciones del Nilo, incorporaban al suelo los limos, lo que aumentaba su fertilidad. La realidad es que sin las lombrices no existiría el suelo tal y como lo conocemos, y sin suelo no se habría desarrollado la agricultura.

Las lombrices de tierra se consideran “ingenieros de los ecosistemas”. Con su actividad son capaces de modificar el suelo y crear nuevos hábitats para muchos otros animales. Como consecuencia, producen una serie de servicios ecosistémicos que ofrecen al resto de organismos, entre ellos al propio ser humano, y que no han sido valorados por la sociedad.

Veamos algún ejemplo. Al fabricar sus galerías, mejoran las propiedades hídricas y la estructura de los suelos. Al alimentarse de la materia orgánica, la degradan y ayudan a su descomposición por parte de los microorganismos, lo que hace que los nutrientes sean más asimilables para las plantas. Estas suelen crecer mejor en aquellos suelos donde la comunidad de lombrices está sana y equilibrada, lo que hace que también las cosechas sean mejores donde hay lombrices.

Recientemente hemos publicado un artículo sobre la distribución global de las lombrices de tierra en la revista Science. El estudio ha sido realizado por 140 investigadores de todo el mundo a partir de datos de casi 7 000 localidades, incluyendo datos ambientales, procedentes de 57 países distintos de todos los continentes excepto la Antártida.

Nunca hasta ahora se había conseguido recopilar y analizar tal cantidad de datos sobre estos animales. Se trata, por tanto, del mayor estudio global sobre la distribución de las lombrices de tierra. Los resultados obtenidos son muy llamativos.

En primer lugar, el estudio demuestra que las lombrices presentan un patrón de distribución totalmente opuesto al que presentan los animales que viven encima del suelo. Su biodiversidad y abundancia es mayor en las zonas templadas que en las zonas tropicales.

Este descubrimiento nos lleva a reflexionar sobre la necesidad de realizar un cambio en las políticas de conservación. Para fijar, por ejemplo, los espacios naturales protegidos, uno de los datos que se utilizan son los puntos calientes de biodiversidad. Para designar dichos puntos, hasta ahora solo se habían tenido en cuenta a los organismos que viven sobre el suelo y no a los pequeños animales que viven dentro de él.

Las lombrices de tierra no son tan emblemáticas como otros animales bandera como el lince y el oso panda, pero podrían tener una importancia mucho mayor en los ecosistemas. Es hora de que esas políticas de conservación también incluyan a estos y a otros organismos edáficos para poder conservar, de forma más integrada, la biodiversidad real.

El cambio climático amenaza a las lombrices

El segundo descubrimiento realizado es que la distribución de las lombrices a nivel global viene determinada por factores climáticos como las precipitaciones y la temperatura. Esto hace que a los autores nos preocupe el efecto que el cambio climático podría tener sobre las poblaciones de estos animales.

Las consecuencias sobre las lombrices son impredecibles, puesto que el cambio climático es un fenómeno que se manifiesta a escala local y, por tanto, su efecto será diferente en cada sitio. En algunos lugares, como en los suelos permanentemente helados de las estepas, algunas especies de lombrices podrían incluso verse favorecidas. Sin embargo, la mayoría de las poblaciones podrían verse drásticamente afectadas, lo que puede llevar a su desaparición en algunos lugares o a la sustitución de unas comunidades por otras menos adaptadas.

Estos cambios afectarían a todos los servicios ecosistémicos que las lombrices proporcionan, en la sombra, al ser humano.

Queremos llamar la atención a los lectores sobre estos pequeños animales tan desconocidos y, sin embargo, tan importantes para la humanidad. El suelo es aún una gran caja negra por estudiar cuya biodiversidad e importancia son cruciales en los ecosistemas. Esperamos que la gente sea más consciente de su importancia y tenga una visión distinta de este pequeño gran mundo que habita bajo nuestros pies.The Conversation

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el original.

martes, 5 de noviembre de 2019

El planeta sigue perdiendo bosques pluviales tropicales rápidamente.

Basado en artículo por Mikaela Weisse y Elizabeh Down Goldman del WorldResource Institute



Los bosques tropicales son hábitats para muchas especies
y constituyen un depósito de carbono importante.
Fuente: 
Rudy and Peter Skitterians de Pixabay
Los trópicos perdieron 120,000 kilómetros cuadrados de cobertura de bosques en el 2018. Ésta fue la cuarta pérdida mayor desde que se llevan cuentas en el 2001. Y lo más preocupante es la pérdida de 36,000 kilómetros cuadrados de bosque primario, equivalente a un área del tamaño de la isla de Taiwan. Estos datos provienen de la herramienta “Global Forest Watch” de la Universidad de Maryland.

La pérdida de cubierta boscosa ha disminuido con respecto a los años 2016 y 2017, cuando hubo unos fuegos devastadores en el Amazonia, pero aún representa un crecimiento gradual desde el 2001. La gráfica mostrada a continuación indica la pérdida de bosque en millones de hectáreas (1M hectáreas = 10,000 km2). La curva mostrada en rojo es el promedio flotante de tres años. Esta es una mejor representación de la tendencia debido a la incertidumbre de la comparación de uno año a otro.
Pérdida de bosque primario tropical, 2002-2018. Eje vertical son millones de hectáreas.
Fuente: 
World Resource Institute.


Es importante notar que estos valores sólo se refieren a bosques tropicales y no incluyen grandes pérdidas que suceden en países “desarrollados” más templados por expansión urbana o “desarrollo”. También, la pérdida de bosque resulta por muchos factores, tales como deforestación, fuego, crecimiento de ciudades, manejo sostenible del bosque, desastres naturales, etc.

¿Cuáles países están perdiendo la mayor cantidad de bosques?

Los 10 países con mayor pérdida de bosque primario pluvial tropical en 2018.
* Sólo se incluyeron países com más de 1000 km2 de bosque primario.
Fuente: 
World Resource Institute.
La pérdida de bosques es diferente en diversas partes del mundo, como puede verse en la herramienta “Global Forest Watch”. A principios del siglo dos países, Brasil e Indonesia, contenían el 71% de la pérdida de bosques primarios tropical. Los datos recientes, 2018, muestran que estos países ahora solo pierden un 46% de bosque, y otros países como Colombia, Costa de Marfil, Gana y el Congo aumentaron sus pérdidas considerablemente.


En Sudamérica, la pérdida de bosque en Colombia ha aumentado un 9% entre 2017 y 2018. Este aumento debido al nuevo proceso de paz entre el gobierno y las guerrillas de las FARC. Nuevas tierras, anteriormente en posesión de las guerrillas, están ahora más accesibles que antes.

En Bolivia se perdieron bosques por grandes extensiones de agricultura y pastos, principalmente en la región del Chaco. Pero en Perú, la pérdida fue más por pequeñas parcelas agrícolas y un aumento en el número de caminos para explotación de madera en el Amazonia, y la destrucción de bosques de las minas de oro ilegales.

En Brasil, datos de 2018 muestran una disminución, pero sólo cuando se comparan con las pérdidas de los dos años anteriores, en los cuales hubieron incendios forestales muy significativos. Los valores del 2018, son mas altos que los de los años 2007-2015. Con los extensos fuegos forestales ocurriendo este verano en la Amazonia, los valores para el año 2019 no parecen muy promisorios.

Indonesia ha disminuido la pérdida de bosques dramáticamente durante los años 2017 y 2018. En este último año la pérdida de bosques primarios ha sido la más baja desde 2003. La baja en deforestación ha sido muy notable en bosques protegidos, lo que sugiere que las políticas del gobierno están funcionando, según sugieren las autoras del artículo original.

¿Por qué importa la pérdida de cobertura boscosa?

Los bosques son una fuente importante de recursos para el planeta. Civilizaciones, a través de la historia de la humanidad, han dependido de los bosques para sus sustentos y cuando lo bosques son destruidos indiscriminadamente resulta un colapso de las sociedades involucradas. Para el planeta los bosques y sus ecosistemas son un almacén de carbono lo cual sirve para estabilizar el clima del planeta. Además, los bosques pluviales tropicales son los hábitats de miles de especies vegetales y animales, muchas de las cuales son aún desconocidas por los humanos.

Es indudable que los bosques son un elemento clave para la sobrevivencia de los humanos. Esfuerzos para disminuir su destrucción han dado resultados tanto positivos como negativos, pero los datos muestran que cambios son posibles cuando países implementan políticas de protección adecuadas y realistas. Se necesita mucha educación y voluntad política para poder salvar los bosques restantes, para el beneficio de la humanidad.