jueves, 28 de noviembre de 2019

Por qué la lombriz de tierra es uno de los animales más importantes del planeta

Por Mónica Gutiérrez LópezDarío J. Díaz CosínDolores Trigo Aza,  Juan Bautista Jesús Lidón,  y Marta Novo Rodriguez.  Universidad Complutense de Madrid
Shutterstock/photographyfirm


A las lombrices de tierra nadie les presta atención. Quizás cuando hayan caminado por el campo tras un día de lluvia hayan visto algunas en la superficie húmeda del suelo y a algún ave recogiéndolas del suelo. Las lombrices son un gran sustento para otros animales como aves, topos, tejones, zorros e, incluso, para algunos grandes insectos. Sin embargo, su importancia no acaba ahí.

Poca gente sabe que este grupo, que normalmente vive escondido en el suelo y que no provoca demasiada simpatía, es en realidad uno de los animales más importantes en nuestro planeta.
Darwin, en 1881, se dio cuenta de su relevancia. Afirmó entonces que “es dudoso que existan otros animales que hayan jugado un papel más importante en la historia del mundo que estas criaturas de organización tan simple”.

Mucho tiempo antes, los egipcios ya las consideraban “dioses menores” al observar cómo, tras las inundaciones del Nilo, incorporaban al suelo los limos, lo que aumentaba su fertilidad. La realidad es que sin las lombrices no existiría el suelo tal y como lo conocemos, y sin suelo no se habría desarrollado la agricultura.

Las lombrices de tierra se consideran “ingenieros de los ecosistemas”. Con su actividad son capaces de modificar el suelo y crear nuevos hábitats para muchos otros animales. Como consecuencia, producen una serie de servicios ecosistémicos que ofrecen al resto de organismos, entre ellos al propio ser humano, y que no han sido valorados por la sociedad.

Veamos algún ejemplo. Al fabricar sus galerías, mejoran las propiedades hídricas y la estructura de los suelos. Al alimentarse de la materia orgánica, la degradan y ayudan a su descomposición por parte de los microorganismos, lo que hace que los nutrientes sean más asimilables para las plantas. Estas suelen crecer mejor en aquellos suelos donde la comunidad de lombrices está sana y equilibrada, lo que hace que también las cosechas sean mejores donde hay lombrices.

Recientemente hemos publicado un artículo sobre la distribución global de las lombrices de tierra en la revista Science. El estudio ha sido realizado por 140 investigadores de todo el mundo a partir de datos de casi 7 000 localidades, incluyendo datos ambientales, procedentes de 57 países distintos de todos los continentes excepto la Antártida.

Nunca hasta ahora se había conseguido recopilar y analizar tal cantidad de datos sobre estos animales. Se trata, por tanto, del mayor estudio global sobre la distribución de las lombrices de tierra. Los resultados obtenidos son muy llamativos.

En primer lugar, el estudio demuestra que las lombrices presentan un patrón de distribución totalmente opuesto al que presentan los animales que viven encima del suelo. Su biodiversidad y abundancia es mayor en las zonas templadas que en las zonas tropicales.

Este descubrimiento nos lleva a reflexionar sobre la necesidad de realizar un cambio en las políticas de conservación. Para fijar, por ejemplo, los espacios naturales protegidos, uno de los datos que se utilizan son los puntos calientes de biodiversidad. Para designar dichos puntos, hasta ahora solo se habían tenido en cuenta a los organismos que viven sobre el suelo y no a los pequeños animales que viven dentro de él.

Las lombrices de tierra no son tan emblemáticas como otros animales bandera como el lince y el oso panda, pero podrían tener una importancia mucho mayor en los ecosistemas. Es hora de que esas políticas de conservación también incluyan a estos y a otros organismos edáficos para poder conservar, de forma más integrada, la biodiversidad real.

El cambio climático amenaza a las lombrices

El segundo descubrimiento realizado es que la distribución de las lombrices a nivel global viene determinada por factores climáticos como las precipitaciones y la temperatura. Esto hace que a los autores nos preocupe el efecto que el cambio climático podría tener sobre las poblaciones de estos animales.

Las consecuencias sobre las lombrices son impredecibles, puesto que el cambio climático es un fenómeno que se manifiesta a escala local y, por tanto, su efecto será diferente en cada sitio. En algunos lugares, como en los suelos permanentemente helados de las estepas, algunas especies de lombrices podrían incluso verse favorecidas. Sin embargo, la mayoría de las poblaciones podrían verse drásticamente afectadas, lo que puede llevar a su desaparición en algunos lugares o a la sustitución de unas comunidades por otras menos adaptadas.

Estos cambios afectarían a todos los servicios ecosistémicos que las lombrices proporcionan, en la sombra, al ser humano.

Queremos llamar la atención a los lectores sobre estos pequeños animales tan desconocidos y, sin embargo, tan importantes para la humanidad. El suelo es aún una gran caja negra por estudiar cuya biodiversidad e importancia son cruciales en los ecosistemas. Esperamos que la gente sea más consciente de su importancia y tenga una visión distinta de este pequeño gran mundo que habita bajo nuestros pies.The Conversation

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el original.

martes, 5 de noviembre de 2019

El planeta sigue perdiendo bosques pluviales tropicales rápidamente.

Basado en artículo por Mikaela Weisse y Elizabeh Down Goldman del WorldResource Institute



Los bosques tropicales son hábitats para muchas especies
y constituyen un depósito de carbono importante.
Fuente: 
Rudy and Peter Skitterians de Pixabay
Los trópicos perdieron 120,000 kilómetros cuadrados de cobertura de bosques en el 2018. Ésta fue la cuarta pérdida mayor desde que se llevan cuentas en el 2001. Y lo más preocupante es la pérdida de 36,000 kilómetros cuadrados de bosque primario, equivalente a un área del tamaño de la isla de Taiwan. Estos datos provienen de la herramienta “Global Forest Watch” de la Universidad de Maryland.

La pérdida de cubierta boscosa ha disminuido con respecto a los años 2016 y 2017, cuando hubo unos fuegos devastadores en el Amazonia, pero aún representa un crecimiento gradual desde el 2001. La gráfica mostrada a continuación indica la pérdida de bosque en millones de hectáreas (1M hectáreas = 10,000 km2). La curva mostrada en rojo es el promedio flotante de tres años. Esta es una mejor representación de la tendencia debido a la incertidumbre de la comparación de uno año a otro.
Pérdida de bosque primario tropical, 2002-2018. Eje vertical son millones de hectáreas.
Fuente: 
World Resource Institute.


Es importante notar que estos valores sólo se refieren a bosques tropicales y no incluyen grandes pérdidas que suceden en países “desarrollados” más templados por expansión urbana o “desarrollo”. También, la pérdida de bosque resulta por muchos factores, tales como deforestación, fuego, crecimiento de ciudades, manejo sostenible del bosque, desastres naturales, etc.

¿Cuáles países están perdiendo la mayor cantidad de bosques?

Los 10 países con mayor pérdida de bosque primario pluvial tropical en 2018.
* Sólo se incluyeron países com más de 1000 km2 de bosque primario.
Fuente: 
World Resource Institute.
La pérdida de bosques es diferente en diversas partes del mundo, como puede verse en la herramienta “Global Forest Watch”. A principios del siglo dos países, Brasil e Indonesia, contenían el 71% de la pérdida de bosques primarios tropical. Los datos recientes, 2018, muestran que estos países ahora solo pierden un 46% de bosque, y otros países como Colombia, Costa de Marfil, Gana y el Congo aumentaron sus pérdidas considerablemente.


En Sudamérica, la pérdida de bosque en Colombia ha aumentado un 9% entre 2017 y 2018. Este aumento debido al nuevo proceso de paz entre el gobierno y las guerrillas de las FARC. Nuevas tierras, anteriormente en posesión de las guerrillas, están ahora más accesibles que antes.

En Bolivia se perdieron bosques por grandes extensiones de agricultura y pastos, principalmente en la región del Chaco. Pero en Perú, la pérdida fue más por pequeñas parcelas agrícolas y un aumento en el número de caminos para explotación de madera en el Amazonia, y la destrucción de bosques de las minas de oro ilegales.

En Brasil, datos de 2018 muestran una disminución, pero sólo cuando se comparan con las pérdidas de los dos años anteriores, en los cuales hubieron incendios forestales muy significativos. Los valores del 2018, son mas altos que los de los años 2007-2015. Con los extensos fuegos forestales ocurriendo este verano en la Amazonia, los valores para el año 2019 no parecen muy promisorios.

Indonesia ha disminuido la pérdida de bosques dramáticamente durante los años 2017 y 2018. En este último año la pérdida de bosques primarios ha sido la más baja desde 2003. La baja en deforestación ha sido muy notable en bosques protegidos, lo que sugiere que las políticas del gobierno están funcionando, según sugieren las autoras del artículo original.

¿Por qué importa la pérdida de cobertura boscosa?

Los bosques son una fuente importante de recursos para el planeta. Civilizaciones, a través de la historia de la humanidad, han dependido de los bosques para sus sustentos y cuando lo bosques son destruidos indiscriminadamente resulta un colapso de las sociedades involucradas. Para el planeta los bosques y sus ecosistemas son un almacén de carbono lo cual sirve para estabilizar el clima del planeta. Además, los bosques pluviales tropicales son los hábitats de miles de especies vegetales y animales, muchas de las cuales son aún desconocidas por los humanos.

Es indudable que los bosques son un elemento clave para la sobrevivencia de los humanos. Esfuerzos para disminuir su destrucción han dado resultados tanto positivos como negativos, pero los datos muestran que cambios son posibles cuando países implementan políticas de protección adecuadas y realistas. Se necesita mucha educación y voluntad política para poder salvar los bosques restantes, para el beneficio de la humanidad.

viernes, 25 de octubre de 2019

El cambio climático y la actividad humana causan disminución de crecimiento de corales costeros.

Basado en artículo de ScienceDaily

Los arrecifes de corales son fuentes críticas de alimento, ingreso y protección contra tormentas a millones de personas y ecosistemas en el mundo. La calidad de los arrecifes de corales son un termómetro de la calidad del medio ambiente en lo que respecta a cambios de temperaturas del agua del mar y la calidad química de la misma. Una nueva investigación publicada en la revista Global ChangeBiology compara las tazas de crecimiento de dos especies comunes de corales en el Caribe, Siderastrea siderea y Pseudodiploria strigosa. Estas especies fueron evaluadas en dos zonas: una zona de arrecifes costeros y otro lejos de la costa en la barrera de corales mesoamericana en Belice, la segunda barrera coralífera más grande del mundo. Mientras los corales costeros siempre han crecido más rápidamente que los que están lejos de la costa, en la última década ha habido una disminución de la velocidad de crecimiento de estos corales. Sin embargo, en los corales lejos de la costa, del mismo sistema coralino, no ha habido variación de la velocidad de crecimiento.

Siderastrea siderea.
Foto de D. Gordon E. Robertson
Los corales costeros crecen en aguas más calientes y ricas en nutrientes que los que crecen lejos de la costa. La disminución del crecimiento de éstos es muy posible debido a los cambios traídos por el cambio climático global (aumento de temperatura y acidificación del agua) y cambios en la actividad humana, como el desarrollo costero, que trae consigo un aumento en la producción de sedimentos, nutrientes y contaminantes al agua, lo cual somete a los corales a un nivel mayor de estrés. Los corales que crecen lejos de la costa tienen, ahora, la ventaja de vivir en un ambiente menos afectado por los humanos y con mayor volumen de agua a sus alrededores, lo cual sirve para amortiguar cambios químicos y de temperatura.



Pseudodiploria strigose.
Fuente: Wikimedia
Esta investigación fue realizada evaluando corales localizados a lo largo de la sección de Belice del sistema de barrera coralina de Mesoamérica. Los corales costeros están dentro de unos 10 km de la costa de Belice, mientras que los que estaban lejos de la costa están de 30-60 km de la misma. Equipos de buceo colectaron 124 muestras de los núcleos de corales, tomadas de 19 lugares, para obtener una muestra representativa del arrecife. Los núcleos de los corales tienen unas bandas de crecimiento, similar a los anillos de crecimientos de los árboles.

Las masas coralinas consisten de pólipos, unos pequeños animalitos transparentes con un cuerpo en forma de saco con un orificio boca rodeado de tentáculos. El arrecife coralino está compuesto de muchos pólipos individuales que actúan como una unidad. El color de los corales viene de unas pequeñitas algas llamas zooxantellae que viven dentro de los pólipos. El coral provee al algo alojo, acceso a luz solar y otros recursos para fotosíntesis, y el alga, en retorno, comparte con los pólipos, los carbohidratos generados por la fotosíntesis. Aumento en la temperatura del agua de mar, de 1 a 2 ºC es la causa principal del blanqueamiento de corales, un fenómeno causado por la destrucción de la simbiosis coral-alga. Este tipo de estrés afectó a un 70% de los arrecifes coralinos del mundo entre los años 2014 y 2017.


Barrera coralina de Belice. Fuente de imagen:
 
What is the Belize Barrier Reef?


En el presente estudio se determinó que las temperaturas en las aguas superficiales de los arrecifes de Belice han aumentado, desde 1985, un promedio de ~0.5 ºC en el verano. Analizando las temperaturas del agua de mar superficial por satélite se ha observado que los arrecifes cercanos a la costa han sido expuestos a 54-78 días por año por encima del nivel crítico regional para blanqueamiento de 29.7 ºC durante los años 2003-2012. En contraste, los arrecifes lejanos experimentaron sólo 20-40 días por año por encima de la temperatura crítica. Además, las zonas de los arrecifes costeros presentaron una temperatura promedio anual 0.6-0.7 ºC más caliente que los arrecifes lejos de la costa, también cómo temperaturas de verano más calurosas.

Las condiciones a la que los arrecifes costeros están siendo expuestas nos muestran un anticipo de lo que podría ocurrir a todos los demás arrecifes si la condición de aumento de temperatura del agua del mar continúa y la calidad de la misma sigue decayendo. El autor del artículo se pregunta “… si los corales podrán adaptarse a las condiciones futuras, y si no, cuáles serán el impacto en la salud y bienestar de los millones de personas, en todo el mundo, que dependen en estos arrecifes para sus comidas, ganancias, y protección.” Igualmente nos advierte “ una acción local que disminuya el estrés que crea el desarrollo costero y una acción global para reducir las emisiones de gases de invernadero, serán, ambas, necesarias para asegurar un futuro sostenible para los corales, cerca o lejos de las costas.”

martes, 15 de octubre de 2019

Cómo los huracanes fuertes benefician a los peces caribeños

Por Thomas J. Kwak y Alonso Ramirez de North Carolina State University

Huracanes como Lorenzo, Dorian y María pueden ser desastrosos para los humanos y sus propiedades, pero algunos peces han evolucionado exitosamente en estos climas severos.

Las inundaciones que provocaron huracán María en Puerto Rico
 en 2017 resultaron desastrosas para los residentes.
 Pero para los peces fueron nativos fueron un alivio después
de muchos años de sequía. Reuters/Alvin Baez
Nuestro equipo científico estudia cómo los eventos climáticos extremos afectan a los peces de río en Puerto Rico. La isla es ideal para examinar los efectos ambientales y humanos sobre los peces de agua dulce, ya que Puerto Rico tiene solo nueve especies nativas y, al contrario de lo que ocurre en islas caribeñas de menor tamaño, en Puerto Rico hay muchos ríos – 46, para ser exactos.

Numerosos peces exóticos, introducidos por los humanos durante el siglo pasado, compiten por alimento y hábitat con especies puertorriqueñas como el Olivo, que puede escalar cascadas, el poderoso Dajao, que puede nadar en corrientes fuertes, y la Guabina, el depredador más voraz.
A estos peces nativos se les encuentra a través del Caribe y su conservación es una prioridad ambiental en la región. Los peces nativos están perfectamente adaptados a sus ambientes y proveen servicios a los humanos, como fuente de alimento y en el transporte de nutrientes. Su presencia es indicadora de ecosistemas saludables y de aguas limpias.


Los Dajaos nativos de Puerto Rico (arriba) han evolucionado para sobrevivir las crecidas.
Los sedentarios diablos rojos, una especie de cíclido nativa de Nicaragua,
pero presente en los lagos y ríos de Puerto Rico, está mejor adaptado para las sequías.

Fuente: 
foto provista por autor.


Después de que el huracán María azotara la isla en el 2017, encontramos que solo las especies no nativas - y solo las no nativas - habían sido diezmadas por la tormenta.

Miles de peces exóticos, que están adaptados para sobrevivir ante sequías - pero no ante crecidas y flujos extremos - terminaron río abajo durante el huracán María, algunos incluso en el océano. Muchos murieron por los traumas que causa la crecida o por exposición al agua salada.

Los peces nativos, al contrario, no se vieron afectados por el huracán. La forma de sus cuerpos y su comportamiento están diseñados para sobrevivir en corrientes rápidas y fuertes. Los peces puertorriqueños sufren más con las sequías, ya que se les dificultan las migraciones reproductivas y conseguir alimento cuando hay poca agua.

El Río Espíritu Santo luego del huracán María en 2017 (arriba)
y 18 meses después. Fuente: 
foto provista por autor.


Los grandes huracanes, en resumen, restablecen el balance de los ríos en Puerto Rico, favoreciendo a los peces nativos sobre los introducidos. Lo mismo ocurre con los ríos del resto del Caribe.
¿Y qué peces lograrán ganar la batalla por los recursos en las aguas caribeñas? La respuesta quizás cambie con el clima.

Las predicciones climáticas indican que el Caribe vivirá ambos extremos en el futuro, más huracanes catastróficos y más sequías fuertes.

Con la ayuda de nuestro equipo de trabajo y los estudiantes graduados, Gus Engman, Bonnie Myers y Ámbar Torres, estamos haciendo experimentos para entender mejor las interacciones entre los peces nativos y los exóticos en Puerto Rico.

Esta información nos permitirá modelar el balance futuro entre las especies de río - y, con suerte, ayudar a mantener nadando a los peces nativos del Caribe.The Conversation

Thomas J. Kwak, Professor, Unit Leader, y Alonso Ramirez, Professor, North Carolina State University

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation bajo una licencia Creative Commons . Lea el articulo original.

martes, 8 de octubre de 2019

Fertilizantes de nitrógeno, tan imprescindibles como contaminantes

Por Antonio Rafael Sánchez-RodríguezUniversidad de Córdoba

Fuente: Thanakorn1423/Shutterstock
La población mundial ha aumentado de forma drástica desde la Revolución Industrial, especialmente en las últimas décadas. Por este motivo, la demanda de alimento para satisfacer sus necesidades no deja de incrementarse. La agricultura y la ganadería tienen la difícil tarea de alimentar a una población mundial en continuo crecimiento.


Bajo el sistema productivo agrícola actual, los fertilizantes nitrogenados inorgánicos son esenciales para mantener e incrementar los altos rendimientos de los cultivos.  Sin embargo, la síntesis y aplicación de fertilizantes nitrogenados implica una serie de efectos negativos. Entre ellos, destaca la producción de gases contaminantes como el óxido nitroso (N₂O), el amoníaco (NH₃) o los óxidos de nitrógeno (NOₓ). El óxido nitroso es un potente gas de efecto invernadero (hasta 300 veces más potente que el dióxido de carbono). Además, es el gas con más poder de destrucción de la capa de ozono.

Se calcula que la agricultura genera entre el 60 y el 70 % de las emisiones de óxido nitroso producidas por la actividad humana, asociadas en gran medida al uso de los fertilizantes.

Estrategias para reducir su uso

Actualmente, la Unión Europea promueve una economía circular basada en la reutilización y puesta en valor de subproductos. En esta línea, cobran relevancia las alternativas a los fertilizantes nitrogenados inorgánicos basadas en fuentes orgánicas, como el empleo de estiércol y residuos de plantas de biogás.

Pero los problemas causados por ambos tipos de fertilizantes (orgánicos e inorgánicos) son similares: producción de gases contaminantes, eutrofización de las aguas si el manejo no es adecuado, etc.

En los últimos años, ha surgido la necesidad de ajustar las dosis de fertilizante y aplicar solo lo necesario en función de la producción esperada. De esta manera se minimizan los daños al medio ambiente a la par que se reducen los costes del agricultor. Todo ello, evitando que la producción se vea mermada por falta de nitrógeno.


El estiércol es una forma de fertilización nitrogenada orgánica. Pascvii/Pixabay


A pesar de ello, los fertilizantes nitrogenados aún se utilizan en exceso en muchas zonas del mundo. Principalmente, en aquellos países con mayores rentas per cápita (países occidentales) y China.

Con el objetivo de minimizar el impacto de la actividad agrícola sobre el medio ambiente y no comprometer aún más la sostenibilidad de los agroecosistemas, deben utilizarse nuevas herramientas. Estas permitirán tomar decisiones para reducir los efectos secundarios negativos de la fertilización nitrogenada, como la producción de óxido nitroso.

Predicción de emisiones de óxido nitroso

Variables como la temperatura, la humedad y las propiedades físicas, químicas y biológicas del suelo influyen en el ciclo del nitrógeno de los agroecosistemas y, por tanto, en la generación de gases contaminantes. Esto hace que sea complicado predecir las emisiones originadas tras las aplicación de compuestos de nitrógeno en la agricultura.

El procedimiento más extendido consiste en realizar muestreos periódicos de gases y calcular las emisiones de forma lineal (método trapezoidal). Pese a su sencillez, este sistema no es capaz de estimar la incertidumbre o la variabilidad que puede ocurrir tras la aplicación de fertilizantes nitrogenados.

Otros métodos más novedosos, como los métodos bayesianos, se basan en probabilidades. El resultado es un abanico más amplio de emisiones posibles que ayudará a tomar decisiones para aumentar la sostenibilidad de la agricultura.

Un estudio con métodos bayesianos

En el marco de un equipo internacional de investigación, hemos realizado cuatro ensayos de campo en Gran Bretaña con dos objetivos:
  • Comparar los resultados obtenidos al utilizar diferentes fertilizantes nitrogenados: urea, nitrato amónico y urea con inhibidor de hidrólisis de la ureasa (un compuesto químico que reduce la producción de gases contaminantes y, especialmente, la del amoníaco).
  • Evaluar la capacidad del método trapezoidal y los métodos bayesianos para estimar emisiones de óxido nitroso.
Del total de nitrógeno aplicado, las pérdidas medias en forma de óxido nitroso supusieron un 0,60 % en el caso del nitrato amónico y un 0,29 % y un 0,26 % cuando se aplicó urea y urea con inhibidor de la hidrólisis de la urea, respectivamente.

Los métodos bayesianos predijeron con mayor precisión la incertidumbre que puede ocurrir tras aplicar fertilizantes nitrogenados. Nuestro trabajo demuestra así que estos modelos generan una información más ajustada a la realidad, previendo varios casos posibles para cada fertilizante en concreto y reduciendo la incertidumbre.

Por ello, estas herramientas serán de gran utilidad para la elección de una estrategia de fertilización nitrogenada más sostenible para la agricultura y el medio ambiente. El resultado se traducirá en menores pérdidas de nitrógeno aplicado y menores emisiones de gases contaminantes (óxido nitroso en este caso) a la atmósfera.

El siguiente paso debe ser utilizar los modelos bayesianos en condiciones climáticas y en suelos distintos a los estudiados hasta el momento. Por ejemplo, en zonas con clima mediterráneo, así como con fuentes orgánicas de nitrógeno.The Conversation

Antonio Rafael Sánchez-Rodríguez, Postdoctoral Researcher (Juan de la Cierva-Incorporación) - Soil Science and Plant Production, Universidad de Córdoba

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el original.

miércoles, 2 de octubre de 2019

¿Cuantas especies de plantas conocidas hay en el planeta?

Basado en artículo de mongabay.com

Arboles de Baobab. Fuente: Imagen de FSM-Team de Pixabay.
Cada año los científicos descubren o describen, en promedio, unas 2,000 especies nuevas de plantas de acuerdo al reporte “ Estado de las Plantas del Mundo (State of the World’s Plants)”, producido por investigadores del Royal Botanic Garden en Kew, Londres, Inglaterra. Los países donde más se descubren nuevas especies son Brasil, Australia y China. En total (hasta el último reporte de 2017) existen unas 391,000 plantas vasculares actualmente conocidas para la ciencia. De éstas, un 94%, o unas 369,000 especies, son angiospermas (plantas con flores).

De las casi 400,000 especies de plantas, los humanos usamos sólo unas 31,128 para alimento humano, medicina, recreación, alimento de ganado, material de construcción, etc. Como se muestra en la siguiente figura.

Número de plantas conocidas usadas por los humanos en las diferentes categorías de uso. Fuente: Royal Botanic Gardens Kew: State of the World’s Plants.

Lamentablemente, muchas de las especies descritas recientemente ya están en peligro de desaparecer. Por ejemplo, en el 2015, científicos describieron la especie Gilbertiodendron maximum , un árbol gigante críticamente en peligro en los bosques lluviosos de Camerún-Congo. También, se describió por primera vez la Oberholzeria etendekaensis , un arbusto suculento, que es la única especie de su género. Esta planta sólo se conoce en una región limitada en el noroeste de Namibia.

Oberholzeria etendekaensis. Fuente: Five amazing plants new to science .

Se estima que alrededor de 20% (una de cada cinco especies) está amenazada de extinción, principalmente por destrucción de hábitat por agricultura como las plantaciones de palmas aceiteras, pastoreo, deforestación, urbanización, etc. Alrededor de 13,536 plantas con flores están, hasta el 2019, en la lista roja de la IUCN (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza), y esto representa sólo una fracción de las especies en peligro, pues en esa lista sólo se han evaluado un total de 268,000 angiospermas. Esta lista roja evalúa los riesgos de extinción de miles de especies y subespecies.

Aún permanecen decenas de miles de plantas angiospermas por descubrir. Se cree que se han documentado casi todas las plantas coníferas (1,050) pero éstas hacen sólo una fracción menor de todas las especies vegetales. La rápida desaparición de especies en peligro conocidas y otras sin conocer pone en riesgo la biodiversidad de los ecosistemas. Una vez un especie se extingue, una función en el ecosistema natural dejará de existir, y no sabemos cuáles serán las consecuencias de estas pérdidas.

Articulos relacionados:
Total Number of Species Estimated in the World
The Gilbertiodendron ogoouense species complex (Leguminosae: Caesalpinioideae), Central Africa

martes, 17 de septiembre de 2019

La Importancia de los Incendios de la Amazonia

Basado en artículo de EarthWISE

Los bosques de la Amazonia cubren extensas áreas de Brasil, Perú. Colombia y pequeñas partes de otros seis países. Aquí está el bosque tropical más grande del mundo con unos 5.6 millones de kilómetros cuadrados de bosque denso, aproximadamente una cuarta parte de los bosques tropicales que quedan en el planeta. Es, además, de importancia primordial en el control de las condiciones climáticas de América del Sur y del planeta.

El Amazonia, región al norte de América del Sur
a través de la cual fluye el río Amazonas
y sus tributarios. Fuente: 
NASA earth observatory
Durante los últimos meses hemos leído muchas noticias sobre los incendios forestales descontrolados en los bosques de la Amazonia. Esta región siempre está sujeta a incendios durante la temporada seca en el continente, pero la extensión y el número de incendios, este año. son extremadamente preocupante, y más preocupante aún por el hecho de que muchos de éstos no pueden atribuirse sencillamente a la sequía.

El Instituto Nacional de Investigaciones Espaciales (Instituto Nacional de Pesquisas Espaciaiso INPE) de Brasil ha detectado, en lo que va del año 2019 (hasta el 13 de septiembre), más de 112,000 incendios. Esto representa un aumento de 44% con respecto a todos los incendios del año pasado. De éstos, casi 60,000 son específicamente localizados en la región amazónica. Aun así, es preciso notar, que entre los años 2002-2007 Brasil tuvo entre 150,000 y 200,000 incendios cada año, por lo que éste no es, todavía, el peor año en número de incendios forestales.
El aumento en incendios forestales este año ha sido causado por la deforestación por madereros y agricultores, quienes usan, luego, los terrenos clareados para ganadería y agricultura. El uso de la técnica de tala y quema, usada por muchos campesinos en países del tercer mundo, es una causa común de fuegos forestales. Pero estos incendios en la Amazonia son extra preocupantes por todas las circunstancias que se están dando en esa zona en términos de manejo y uso descontrolado de las tierras y la situación política y social de la zona.

Imagen MODIS del satélite Aqua en agosto 13.
Note las columnas de humo que comienzan en un
punto definido. No confundir con las nubes.
 Fuente: 
NASA earth observatory.
Los bosques pluviales (lluviosos), como la selva Amazónica, son muy importantes para mantener el equilibrio ecológico de una zona. Estos bosques producen grandes cantidades de lluvia al extraer agua del suelo y transpirarla en grandes cantidades a la atmósfera. Este ciclo del agua es parte crítica del ciclo del carbono, el cual es capturado de la atmósfera y convertido en masa vegetal en los árboles  y los suelos de la selva tropical. La selva de la Amazonia sirve con una reserva de carbón enorme. Se estima que aproximadamente una cuarta parte del carbón residual terrestre está acumulado en los bosques de la Amazonia.

Además, la región del Amazonas es hogar de una enorme biodiversidad de plantas y animales terrestres y acuáticos, muchos de los cuales son aún desconocidos para la ciencia moderna. Muchas especies, incluso algunas que no conocemos, pueden extinguirse, debido a la destrucción de sus hábitats por los incendios forestales. Se estima que una décima parte de las especies conocidas en el planeta, se encuentra en el Amazonia. También es el hogar de muchos grupos de poblaciones nativas, y algunas de estas poblaciones ni siquiera han tenido contacto con el mundo exterior.

Los incendios forestales son un fenómeno natural en todos los bosques. Un bosque intacto, no afectado por actividad humana, se quema, naturalmente, menos frecuentemente y menos intensamente que cuando se ha cortado anteriormente y se está recuperando. Las áreas que han sido deforestadas en la Amazonia y otros bosques tropicales son más propensas a nuevos incendios cada año.

En un mundo donde los patrones climáticos están siendo afectados por el calentamiento global, y la demanda de países del primer mundo de grandes cantidades de carne y maderas exóticas, estos incendios seguirán siendo cada vez más frecuentes y extensos.  Estos incendios forestales en selvas tropicales, y no solo en la Amazonia, son de gran peligro para el planeta y pueden causar un trastorno mayor del ciclo de agua y corrientes de aire, que afectan el clima local aún en zonas lejanas.

Hay que estar consciente que, aunque los incendios de la región Amazónica han estado acaparando la atención de los medios de comunicación, actualmente existen muchas otras regiones, en el planeta, que también están bajo situaciones críticas de incendios. En la próxima figura se puede observar la detección de incendios (no necesariamente forestales) en el planeta detectados por los sensores MODIS en los satélites Aqua y Terra de la NASA, en un día de septiembre, 2019.

Incendios detectados por el sensor MODIS durante 24 horas entre septiembre 13 y 14, 2019.
 Fuente: 
NASA Fire Information for Resource Management System.
Así que, aunque estos incendios ocurran muy lejos de donde vivimos, no debemos creer que no nos van afectar, eventualmente. Los incendios de la Amazonia son un gran problema para todo el mundo y todos debemos estar preocupados y bien informados.

martes, 10 de septiembre de 2019

La Caída de la Población Mundial de Abejas

Basado en artículo de EarthWISE

Ya por muchos años, los científicos han sonado la voz de alarma con respecto a la crisis global que enfrentan los polinizadores. Entre este grupo de animales se encuentran algunos vertebrados, como aves y murciélagos, y un gran número de invertebrados o insectos (abejas, mariposas, polillas, avispas, escarabajos, etc.). Ollerton y otros (2011) estiman que del 78 al 94% de las especies vegetales florecidas son polinizadas por animales. Un proceso necesario para la preservación de las plantas y la estructura y equilibrio de comunidades naturales.

Image by katja from Pixabay;
De las especies polinizadoras invertebradas, se estima que un 40% de éstas, incluyendo abejas y mariposas, están a punto de extinción. Y como tres cuartas partes de la producción de alimentos del mundo depende de polinización, las pérdidas de estos polinizadores presentan una amenaza muy importante a la seguridad mundial de alimento.

Los polinizadores ayudan en la producción de todo tipo de cultivos, incluyendo el café, cacao, algodón, frutales y nueces, etc. El valor total de cultivos que necesitan polinizadores oscila desde unos $235 mil millones a $577 mil millones de dólares al año.

Las abejas productoras de miel están entre los polinizadores que están amenazados. En los últimos años, colonias de abejas han ido desapareciendo a una velocidad alarmante por el síndrome del colapso de colmenas. Con pérdidas de colonias de más del 90% en algunas regiones. En los Estados Unidos, la población de abeja melífera disminuyó casi un 40% en este último invierno. La caída más grande en invierno, desde que se empezó a llevar datos en el año 2006.

En meses recientes, unas bajas enormes han ocurrido en las poblaciones de abejas en Rusia, de acuerdo a la BBC. Rusia produce unas 110,000 toneladas de miel anualmente, y se espera que esos números bajen hasta un 20%. Esta disminución en la población de abejas, no sólo aumentará los precios mundiales de la miel, pero también las producciones y precios de otros productos que dependen de las abejas para la polinización, como muchos frutales, girasoles, etc.

Image by PollyDot from Pixabay
La muerte de las abejas mundialmente, se ha atribuido a una combinación de factores, entre los que se cuentan el uso de ciertos insecticidas, especialmente los neonicotinoides, el ácaro parásito Varroa, pérdida de hábitats y alimento, y cambio climático global. Las altas temperaturas registrada en los últimos años han ocasionado alteraciones en los ciclos de las plantas en muchas regiones. Esto causa una desconexión entre la floración y las épocas de pecoreo, o de recolección de polen por las abejas para alimentar las colmenas.

Los polinizadores cumplen una función vital en nuestra sobrevivencia. Este papel es ignorado frecuentemente, por lo que es necesario que se le ponga atención antes que la desaparición de estos animales causen una catástrofe alimenticia global.

domingo, 25 de agosto de 2019

Mas especies de anfibios que lo que se pensaba están en peligro.

Basado en artículo de YaleNews by Kendal Teare (Mayo 6, 2019)


Los anfibios (ranas, sapos y salamandras) se encuentran en casi todos los hábitats, desde espesos bosques pluviales a altos bosques de pinos y zonas pantanosas. Son especies muy importantes en sus ambientes para mantener el balance trófico (de alimentos) del ecosistema. Además, se han considerado, por un tiempo ya, como especies indicadoras de la salud del ecosistema.  Son muy sensibles a lo que sucede a sus alrededores y a cambios en el medio ambiente. Fenómenos como el calentamiento global, deforestación y contaminación del aire y agua, los afectan significativamente. Se han observado diversos grados de deformación en sapos adultos y renacuajos cuando hay contaminación de las aguas por el exceso de nutrientes provenientes de campos agrícolas, lo que aumenta la población de parásitos. Y la "invasión" de humanos en ambientes pristinos, promueve la distribución de patógenos mortales para los anfibios.

Ranita de Cristal (Cochranella spinosa)
Fuente: Wikipedia
Es estimado que que por lo menos unas 2000 especies de anfibios están en peligro de extinción, de acuerdo a la lista roja de la IUCN. En artículo reciente de la universidad de Yale (New Haven, Connecticut) publicado.en la revista Current Biology,  se ha estimado que, además de éstas, existen otras 2,200 especies de anfibios que no han sido evaluadas en cuanto a sus estados de conservación.  Los autores del artículo determinaron que unas 500 especies adicionales están amenazadas de extinción, y tres más, ya están extintas.  Estas especies encontradas aún no se encuentran dentro de las especies en peligro, lo que hace las actividades de conservación de las mismas más complicadas.

Entre las especies determinadas en peligro se encuentran los ranas de cristal (familia Centrolenidae), ranas de lluvia de América del Sur (familias Craugastoridae y Strabomantidae) , la rana gladiador (familia Hylidae), etc.

En términos de distribución geográfica, los autores del artículo encontraron que Sur América y el Sudeste de Asia contienen la mayor cantidad de las especies en peligro encontradas. Estas regiones, lamentablemente están experimentando, actualmente, una gran taza de pérdida forestal debido al aumento en la población de humanos, usos agrícolas de los terrenos, usos de pesticidas y fertilizantes, etc.  factores que ponen en gran peligro los hábitats de estos anfibios.

El futuro no está muy brillante para estas especies indicadoras y se amerita una actuación rápida para empezar prácticas de conservación para preservar estas especies para el futuro.

viernes, 16 de agosto de 2019

Las mariposas Monarcas y las ciudades

Basado en artículo de earthWISE 

La población de mariposas está disminuyendo drásticamente en los últimos 20 años, en todo el mundo. Era una ocurrencia común observar grandes migraciones de mariposas multicolor atravesando ciudades. En años pasados, en la República Dominicana, era común observar sorprendente desfiles de amarillas maripositas de San Juan, nombre común con el que se llama a varias especies de mariposas (Ascia monuste, Eunica monima, Kricogonia lyside, etc.) a principios del verano. Pero esa visión ya es historia que vive en la memoria de muchos de nosotros de algunos años.  La razón para la desaparaición de estas grandes migraciones es debido a la desaparición de bosques con plantas adecuadas para que los insectos pongan sus huevos y se alimenten.


Mariposas Monarca (Danaus plexippus). Fuente de
foto:
 Jan Haerer from Pixabay
Una especia muy notable de lepidoptera, las mariposas Monarcas (Danaus plexippus), sólo ponen sus huevos en unas plantas de savia lechoza del género Asclepias, comúnmente llamadas "algodoncillos". Pero estas plantas estan desapareciendo en los norte américa, y con ellas, tambien desaparecerán las Monarcas.  La belleza y facilidad de observar estas mariposas las hacen buenas embajadoras para atraer al público a los asuntos de conservación y para estudiar como los cambios de usos de la tierra (por ej. expansión de ciudades y deforestación) afectan las poblaciones de las mismas.

Aunque generalmente no pensamos en ciudades como enemigos de la naturalez, un estudio reciente  publicado en la revista "Frontiers in Ecology and Evolution" muestran que lo más importante que se puede hacer para salvar las Monarcas es plantar la especie hospedora en las ciudades. Se ha observado que zonas metropolitanas son importantes para insectos polinizadores, como las mariposas, las cuales pueden sobrevivir en parcelas pequeñas de habitat correcto.

Oruga de Monarca, en una planta asclepia (Milkweed).
Fuente de foto:  Jan Haerer from Pixabay
Para lograr un espacio adecuado para la población de Monarcas se necesitaría de los dueños de parcelas que transformen las tierras no construidas y con vegetación pobre en ambientes verde de calidad para las mariposas y otros polinizadores (como abejas).  Pero, sólo porque los habitantes citadinos pudieran plantar asclepias, no significa que lo harán.  Tiene que haber un cambio de actitude de las gentes para que acepten las asclepias y otras flores nativas como bellos elementos del paisaje.  Se necesitará, además, un cambio en las normas de la sociedad sobre qué es aceptable y deseado en lo jardines y zonas verdes de vecindarios para que las ciudades hagan su parte en la protección de mariposas y otras especies que están sufriendo en nuestro mundo moderno.

Artículos relacionados:

  1. Reducimos y dañamos el hábitat de nuestras Mariposas de San Juan
  2. Mariposa monarca


miércoles, 1 de mayo de 2019

Niños en países en desarrollo expuestos a pinturas tóxicas con plomo


Mujeres embarazadas y niños pequeños en el mundo en desarrollo están todavía expuestos a "niveles sorprendemente altos y peligros de plomo" a través de pinturas no seguras, según un estudio hecho público por el Programa para el Medio Ambiente de las Naciones Unidas (PNUMA) durante la Semana de Acción Internacional para la Prevención de Envenenamiento por Plomo.
En el estudio, se analizaron pinturas decorativas de esmalte de nueve países en tres continentes: Argentina, Azerbaiján, Chile, Cote d'Ivoire, Etiopía, Ghana, Kirgizstan, Túnez y Uruguay.
"En estos días y fecha, es completamente sorprendente que los padres pinten la habitación de su niño con un alegre rojo, o le entreguen a sus niños coloridos juguetes puedan, aunque no sea falla de ellos, estar exponiendo esos niños a un pernicioso y dañino tóxico -plomo", dijo Nick Nuttal, vocero y director de comunicaciones del PNUMA.
"Este informe busca catalizar la acción llamando la atención a los gobiernos, fabricantes y consumidores de que no solamente existe el problema", dijo, "sino que hay alternativas baratas y seguras al plomo que ya están en uso y que pueden eliminar este problema de salud en un tiempo muy corto".
Pinturas con plomo
Pigmentos en pintura.
(Foto: Occupational Knowledge International)
La investigación fue organizada por la Alianza Global para Eliminar la Pintura con Plomo, un grupo co-dirigido por el PNUMA y la Organización Mundial de la Salud (OMS).
Un total de 234 latas de pintura decorativa de esmalte fueron compradas y analizadas en un laboratorio en los Estados Unidos, con la asistencia de IPEN, una red de 700 organizaciones no gubernamentales de 116 países que trabajan para proteger a los humanos y al ambiente de la exposición a productos químicos tóxicos.
La mayoría de las pinturas analizadas no alcanzarían los estándares regulatorios establecidos en la mayoría de los países industrializados, como el límite de 90 partes por millón en Estados Unidos y Canadá. Generalmente, las pinturas blancas tuvieron el menor contenido de plomo mientras que las pinturas rojas, verdes y amarillas tenían los mayores niveles de plomo.
El informe encuentra que pocas naciones han establecido marcos regulatorios excepto aquellos que exhibieron los menores niveles de plomo en las pinturas.
Tanto Chile como Uruguay tienen decretos ejecutivos nacionales que prohiben la producción, importación, distribución, venta y uso de pinturas decorativas con una concentración de plomo por encima de 600 ppm, y todas las pinturas analizadas de estos dos países tuvieron bajas concentraciones totales de plomo.
Pero en cada uno de los otros siete países estudiados, dos o más de las muestras de pinturas decorativas de esmalte tenían un contenido en plomo mayor a 10,000 ppm.
En cuatro de estos países, por lo menos una de las pinturas decorativas analizadas tenía una concentración de plomo en o por encima de 99,000 ppm.
En cinco de los nueve países, más de la mitad de las muestras analizadas de pintura decorativa tenía un contenido en plomo mayor de 600 ppm, el límite regulatorio en muchos otros países.
A pesar de los altos niveles de plomo, que normalmente se añade como un pigmento y que por eso se encuentra mayormente en los colores brillantes como el amarillo y el rojo, solamente 20 de las latas de pintura de donde se sacaron las muestras ofrecían informaciones sobre el contenido de plomo, la gran mayoría en Uruguay.
El estudio del PNUMA y el informe fueron supervisados y preparados por el Dr. Scott Clar, profesor emérito de salud ambiental de la Universidad de Cincinnati y es asesor principal sobre políticas del IPEN y coordinador de la campaña global para la eliminación de las pinturas con plama del IPEN.
El plomo en la pintura es un problema debido a que las superficies pintadas se deterioran con el tiempo y trabajos, liberando el plomo hacia el polvo dentro de las casas y al suelo afuera. Los niños ingieren el plomo de los polvos y suelos durante conductas normales con la mano y la boca.
Lineamientos recientes de la Organización Mundial de la Salud indican que no hay un nivel reconocido como aceptable para la exposición con plomo en niños, y 99 por ciento de los niños afectados por altas exposiciones de plomo viven en países de ingresos medios y bajos.
"Cada año, según cifras de la Organización Mundial de la Salud, la exposición al plomo en la niñez contribuye con un estimado de 600,000 nuevos casos de limitaciones intelectuales", dijo Nuttall.
El daño a la inteligencia y desarrollo mental de los niños ocurre incluso cuando no hay signos obvios o clínicos de envenenamiento por plomo, disminuyendo sus rendimientos en las escuelas y en la la productividad laboral durante toda su vida.
Se estima que 143,000 muertes al año resultan del envenenamiento por plomo, según datos de la OMS; la pintura de plomo contribuye de manera significativa en esta cifra de muertes.
"El envenenamiento por plomo sigue siendo la preocupación número uno de salud ambiental para los niños globalmente, y la pintura con plomo es un factor importante para el envenenamiento potencial con plomo de los niños", dijo la Dr. María Neira, Directora de Salud Pública y Ambiental de la OMS. "La buena notica es que la exposición a la pintura con plomo puede detenerse completamente a través de una gama de medidas para restringir la producción y uso de la pintura con plomo."
Mundialmente, 30 países han eliminado el uso de la pintura con plomo. La Alianza Global para Eliminar la Pintura con Plomo ha puesto como meta 70 países para 2015.
Aunque el informe del PNUMA cubre nueve países, estudios previos por el IPEN y otros muestran que los niveles de plomo permanecen altos en otros países con economías en transición. Un estudio publicado en septiembre de 2012 por la ONG iLima, de Kenia, encontró una concentración promedio de plomo de 14,900 ppm en 31 muestras de pintura para las viviendas.
Durante los últimos siete años, estudios similares encontraron promedios alto de las concentraciones de plomo en Camerún, Egipto, Nigeria, Senegal, Sudáfrica y Tanzania.
El informe del PNUMA recomienda:
  • Esfuerzos nacionales para promover el establecimiento de marcos legales y regulatorios para controlar la fabricación, importación, exportación, venta y uso de pinturas con plomo y de productos cubiertos con pinturas con plomo.
  • Campañas informativas para informar al público sobre los peligros de la exposición al plomo, especialmente en niños; la presencia de pinturas decorativas con plomo para su venta y uso en el mercado nacional; pintura con plomo como una fuente significativa de exposición al plomo en la niñez; y disponibilidad de alternativas técnicamente superiores y más seguras.
  • Promover entre los fabricantes de pintura la eliminación de compuestos de plomo de sus formulaciones de pintura, y participar en programas que suministren certificaciones de terceras organizaciones de que no se añadido plomo a sus pinturas. Promover el etiquetado de productos para ayudar a que los consumidores identifiquen las pinturas libres de plomo añadido.
"Aunque este estudio muestra que muchas naciones se enfrentan a un grave problema, también demuestra muy claramente que las regulaciones gubernamentales establecidas y sus aplicaciones sobre los niveles de plomo en pinturas tienen un fuerte impacto positivo", dijo Sara Brosche, gerente de proyecto de los proyectos de plomo en las pinturas de IPEN.
"Sin embargo, los fabricantes de pinturas tienen una responsabilidad de actuar por ellos mismos, particularmente cuando virtualmente no hay impacto económico negativo para sus negocios", dijo Brosche. "No hay absolutamente ninguna razón para que pinturas con altos niveles de plomo continúen siendo vendidas y envenenando niños".

Pequeñas minas ilícitas de oro devoran el bosque pluvial amazónico de Perú


La minería de oro está cubriendo un área en la región Madre de Dios, región de la Amazonía peruana rica en términos biológicos, que se ha cuadruplicado durante el período 1999-2012, según un estudio publicado online.
Por primera vez, los investigadores han podido hacer el mapa de la extensión real de la minería de oro al combinar informaciones de estudios de campo con mapas aéreos y monitoreo satelital de alta resolución.

Carnegie Airborne Observatory
El Carnegie Airborne Observatory vuela
sobre la región Madre de Dios de Perú.
(Foto: Greg Asner / Carnegie Airborne Observatory)

Los mapas muestran que la tasa anual promedio de pérdida de bosque se ha triplicado en esta región del sureste de Perú desde la recesión de 2008, cuando subió el precio del oro.
Hasta este estudio, miles de pequeñas minas clandestinas de oro que han prosperado desde la crisis económica no habían sido monitoreadas en esta región baja del bosque pluvia amazónico.
El equipo de investigaciones, dirigido por Greg Asner de la Institución Carnegie en colaboración con funcionarios del Ministerio peruano del Ambiente, usaron el Carnegie Landsat Analysis System-lite, conocido como CLASlite, para detectar y mapear tanto las grandes operaciones mineras como las pequeñas.
"Nuestros resultados revelan mucho más daños al bosque pluvial que lo que anteriormente se había reportado por el gobierno, ONGs u otros investigadores", dijo Asner. "En total, encontramos que la tasa de pérdida de bosque debido a la minería de oro se aceleró de 2,166 hectáreas por año antes de 2008 a 6,145 hectáreas cada año luego de la crisis financiera global que hizo aumentar notablemente los precios del oro".
CLASlite difere de otros métodos satelitales de mapeo. Usa algoritmos para detectar cambios en el bosque en áreas tan pequeñas como 10 metros cuadrados, permitiendo que los científicos puedan detectar alteraciones a pequeña escala que no pueden ser detectadas por los métodos satelitales tradicionales.
El equipo apoyó los resultados satelitales con estudios de campo y datos del Carnegie Airborne Observatory (CAO). Los datos de campo y del CAO confirmaron hasta en 94 por ciento las detecciones de minas por CLASlite.
El Carnegie Airborne Observatory usa Light Detection and Ranging, or LiDAR, una tecnología que hace un barrido con luz de lasar a través del dosel de la vegetación para crear una imágen de esta en 3-D. Esto puede señalar incluso la localidad de árboles simples que están erectos a una resolución de 1.1 metro.
Este nivel de detalle fue usado para evaluar que tan bien CLASlite determinaba las condiciones forestales en las áreas de minería.
Las datos del CAO también fueron usados para evaluar la exactitud de los mapas de CLASlite a lo largo de los bordes de las minas grandes, y las pequeñas minas inaccesibles que están separadas de caminos y ríos para evitar su detección.

Mapa de Perú
Este mapa CLASlite muestra las áreas a lo largo del río Madre de Dios dañadas por la minería de oro entre 1999 y 2012.
(Foto: Greg Asner, CLASlite)

Además de dañar los bosques tropicales, la minería de oro libera sedimientos tóxicos hacia los ríos, con efectos severos sobre la vida acuática.
Otra investigación reciente ha demostrado que la minería de oro en Perú ha contribuido a la extensa contaminación con mercurio que está afectando a toda la cadena alimenticia, incluyendo los alimentos ingeridos por las personas que viven en la región.
Los mineros también cazan animales salvajes, reduciendo los animales de bosques pluviales alrededor de las áreas mineras y afectando el equilibrio ecológico.
Los resultados de este estudio no serán engavetados, según dijo el co-autor Ernesto Raez Luna, asesor del ministro en el Ministerio peruano del Ambiente.
"Obtener buenas informaciones sobre la minería ilegal de oro, que sirvan de guía para políticas sensatas y decisiones de controles, había sido particularmente difícil hasta ahora", dijo Raez. "Finalmente, tenemos datos muy detallados y exactos que pueden convertirse en acción gubernamental".
"Estamos usando este estudio para alertar a los peruanos sobre el terrible impacto de la minería ilegal en uno de los enclaves más importante de la biodiversidad en el mundo, un lugar que hemos jurado, como nación, proteger para toda la humanidad", dijo Raez. "Nadie debe comprar un gramo de este oro de la selva. La minería debe detenerse".
Para 2012, las pequeñas minas ilícitas representaban más de la mitad de todas las operaciones mineras en la región.
El estudio muestra que las grandes minas, que fueron el foco de investigaciones previas, son grandes contaminadores pero están pasando a un papel subordinado en relación a los miles de pequeñas minas en cuanto a la degradación del bosque tropical por toda la región.
Esta tendencia resalta la importancia de usar este nuevo sistema de monitoreo de alta resolución para seguir vigilando esta causa creciente de pérdida forestal, dijeron los investigadores.
Asner dijo, "La fiebre del oro en Madre de Dios, Perú, excede los efectos combinados de todas las otras causas de pérdida forestal en la región, incluyendo corte, crianza de animales y agricultura. Esto es realmente importante debido a que estamos hablando de un "punto caliente" de la biodiversidad global. La increíble flora y fauna de la región está perdiéndose debido a la fiebre del oro".

Los resultados de esta investigación están publicados en la edición online temprana de la revista "Proceedings of the National Academy of Sciences" para la semana del 28 de octubre de 2013.