viernes, 24 de julio de 2020

Haití perderá todos sus bosques primarios para el 2035

Montañas deforestada en el Massif de la Hotte, Haití.
Foto de Eladio Fernández.

Nuevos hallazgos indican que a las tasas actuales de deforestación, todo el bosque primario de Haití se habrá ido en las próximas dos décadas, lo que conducirá a la pérdida de la mayoría de las especies endémicas del país.   El estudio fue escrito por investigadores de la Universidad de Temple, la Universidad Estatal de Oregón, el Servicio Forestal de EE UU y la Société Audubon Haití, una organización de conservación sin fines de lucro con sede en Haití. Sus resultados fueron publicados recientemente en Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

Al analizar fotografías aéreas e imágenes satelitales, los investigadores descubrieron que la cubierta forestal primaria en Haití se redujo de 4.4 por ciento en 1988 a solo 0.32 por ciento en 2016. Informan que 42 de las 50 montañas más grandes de Haití han perdido todos sus bosques primarios y el país ya está experimentando una extinción masiva de su vida silvestre debido a la pérdida de hábitat.

"Haití es reconocido por tener la mayor proporción de anfibios amenazados en el mundo", dijo S. Blair Hedges, director del Centro de Biodiversidad de la Universidad de Temple y autor principal del estudio, en una entrevista con Mongabay. "Y éso es en gran parte debido a la deforestación".

Rana de pecho moteado de Macaya (Eleutherodactylus thorectes), en peligro crítico de extinción, es una de las especies endémicas de Haití que vive en bosques primarios.
Imagen cortesía de Claudio Contreras.
La rana verde de nariz corta (Eleutherodactylus brevirostris) en peligro crítico de extinción se encuentra solo en los bosques primarios de una pequeña cadena montañosa en Haití.
Imagen cortesía de Claudio Contreras.
Otras especies en riesgo incluyen el solenodon hispanolano (Solenodon paradoxus), un mamífero nativo de la isla La Hispaniola. Uno de los mamíferos más antiguos del planeta, el solenodon sobrevivió al evento de extinción masiva que aniquiló a los dinosaurios.  Pero no le está yendo bien en el mundo de hoy.

"Está casi extinto", dijo Hedges. "Es muy, muy difícil de encontrar". Sin embargo, el equipo sí vio evidencia reciente de uno en el bosque primario montañoso durante una evaluación de biodiversidad hecha entre 2009 y 2015.  En total, la encuesta arrojó 28 especies que son endémicas de montañas específicas, incluidas varias nuevas especies de ranas. Hedges dice que probablemente hubo muchos más, pero a medida que su hábitat desapareció, ellas también lo hicieron.

Solenodón con un collar de radio para observar sus movimientos.
Foto de Tiffany Roufs.
"Desafortunadamente, montañas enteras han sido deforestadas antes de que los biólogos las hayan inspeccionado, por lo que es casi seguro que hay muchas más especies que nunca sabremos", dijo Hedges.

Junto con las extinciones de animales únicos que no se encuentran en ningún otro lugar, la deforestación de Haití tiene otra consecuencia: deslizamientos de tierra e inundaciones. Los investigadores observaron que sin las raíces de los árboles para retener el suelo, las montañas tienden a perder la capa superior del suelo debido a la erosión poco después de la deforestación. Y sin árboles para absorber el agua de lluvia, las áreas de tierras bajas son mucho más propensas a inundaciones catastróficas.

"Cientos de miles de haitianos mueren cada año a causa de las inundaciones que están en gran medida relacionadas con la deforestación", dijo Hedges. Señaló un evento de inundación en 2004 que mató a más de 1.200 personas en una sola ciudad.

Hedges dice que la deforestación de Haití está impulsada en gran medida por la agricultura a pequeña escala y la producción de carbón.  Alrededor de 11 millones de personas viven en Haití, y muchas de ellas dependen del carbón de leña como combustible y de la agricultura de subsistencia para alimentarse. A medida que las tierras bajas perdieron sus árboles, la gente comenzó a deforestar más y más en las montañas.

Incluso las áreas protegidas no son inmunes a la deforestación. Hedges recordó haber conocido a un guardabosques hace unos años en el Parque Nacional Pic Macaya, uno de los últimos sitios de bosque primario en Haití.  "Nos dijo que solo había 20 de ellos [guardabosques], pero en cualquier momento hay al menos 200 equipos de cortadores de árboles en todo el parque, es un área realmente grande, y todos tienen armas, pero los guardabosques no". 

Bosque primario en Montagnes Macaya en el Massif de la Hotte, una zona rica en biodiversidad.
Foto de Cludio Contreras.

En su estudio, Hedges y sus colegas escriben que los dos parques nacionales originales de Haití, Pic Macaya y La Visite, perdieron entre 60 y 75 por ciento de su cubierta forestal primaria desde que fueron declarados áreas protegidas hace 35 años. Los investigadores dicen que se necesita un mejor monitoreo si se pueden salvar los bosques, particularmente los bosques primarios.

"El bosque primario es crítico para mantener gran parte de la biodiversidad del mundo, y su pérdida es la mayor amenaza para la supervivencia de las especies, incluso si el bosque primario luego se reemplaza por el crecimiento secundario" por actividades de reforestación, escriben.

Los investigadores señalan que incluso los lugares donde se deja en pie parte de un bosque primario quedan rápidamente sin bosques debido a la degradación. "Sin embargo, los hábitats ligeramente alterados podrían proporcionar líneas de vida para algunas especies si se protegen y se les permite recuperarse".

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Fuente original: Hedges, S. B., Cohen, W. B., Timyan, J., & Yang, Z. (2018). Haiti’s biodiversity threatened by nearly complete loss of primary forest. Proceedings of the National Academy of Sciences, 201809753.

Adaptado de artículo de Carinya Sharples y Morgan Erickson-Davis en Mongabay, Nov. 9 2018

domingo, 12 de julio de 2020

Coronavirus y murciélagos han evolucionado juntos for millones de años

Zorros voladores (murciélagos del género Pteropus.
Imagen de Simon Berstecher from Pixabay
Diferentes grupos de murciélagos tienen sus propias cepas únicas de coronavirus

Los murciélagos hacen mucho bien en la naturaleza: polinizan plantas, comen insectos portadores de enfermedades y ayudan a dispersar semillas de árboles, lo que ayuda a la repoblación de árboles en bosques tropicales. Los murciélagos y otros grupos de mamíferos también son portadores naturales de coronavirus.

Para comprender mejor esta familia muy diversa de virus, que incluye el coronavirus específico detrás de COVID-19, los científicos compararon los diferentes tipos de coronavirus que viven en 36 especies de murciélagos del Océano Índico occidental y áreas cercanas en África. Descubrieron que diferentes grupos de murciélagos, a nivel de género, y en algunos casos a nivel de familia, tenían sus propias cepas únicas de coronavirus, lo que revela que los murciélagos y los coronavirus han evolucionado juntos durante millones de años.

"Descubrimos que existe una profunda historia evolutiva entre los murciélagos y los coronavirus", dice Steve Goodman, biólogo de campo de MacArthur en el Field Museum de Chicago y autor de un artículo recién publicado en Scientific Reports que detalla el descubrimiento. "Desarrollar un mejor entendimiento de cómo evolucionaron los coronavirus puede ayudarnos a desarrollar programas de salud pública en el futuro". El estudio fue dirigido por los científicos de la Universidad de La Reunión, Léa Joffrin y Camille Lebarbenchon, quienes realizaron los análisis genéticos en el laboratorio de "Processus infectieux en milieu insulaire tropical (PIMIT)" en la Isla Réunion, centrándose en las enfermedades infecciosas emergentes en las islas en el Océano Índico occidental.

Océano Índico occidental.
Océano Índico occidental.
Fuente: Google Maps
Mucha gente usa "coronavirus" como sinónimo de "COVID-19", el tipo de coronavirus que causa la pandemia actual. Sin embargo, hay una gran cantidad de tipos de coronavirus, potencialmente tantos como especies de murciélagos, y la mayoría de ellos se desconoce transmición a humanos por lo que no representan una amenaza. Los coronavirus transportados por los murciélagos estudiados en este documento son diferentes de los que están detrás de COVID-19, pero al aprender acerca de estos virus en murciélagos en general, podemos entender mejor el virus que nos afecta hoy.

Todos los animales tienen virus que viven dentro de ellos, y los murciélagos, así como una variedad de otros grupos de mamíferos, son portadores naturales de coronavirus. Estos coronavirus no parecen ser dañinos para los murciélagos, pero existe la posibilidad de que sean peligrosos para otros animales si los virus tienen la oportunidad de saltar entre especies. Este estudio examina las relaciones genéticas entre diferentes cepas de coronavirus y los animales en los que viven, lo que prepara el escenario para una mejor comprensión de la transferencia de virus de animales a humanos.

Goodman, con base en Madagascar durante varias décadas, y sus colegas tomaron muestras de sangre y, en algunos casos, muestras de sangre de más de mil murciélagos que representan 36 especies encontradas en las islas del Océano Índico occidental y las zonas costeras de la nación africana de Mozambique. El ocho por ciento de los murciélagos que tomaron muestras llevaban un coronavirus.

Los investigadores realizaron análisis genéticos de los coronavirus presentes en estos murciélagos. Al comparar los coronavirus aislados y secuenciados genéticamente, en el contexto de este estudio con los de otros animales, incluidos delfines, alpacas y humanos, pudieron construir un árbol genealógico gigante de coronavirus. Este árbol genealógico muestra cómo los diferentes tipos de coronavirus están relacionados entre sí.

"Descubrimos que, en su mayor parte, cada uno de los diferentes géneros de familias de murciélagos para los que había secuencias de coronavirus disponibles tenía sus propias cepas", dice Goodman. "Además, con base en la historia evolutiva de los diferentes grupos de murciélagos, está claro que existe una profunda coexistencia entre los murciélagos (a nivel de género y familia) y sus coronavirus asociados". Por ejemplo, los murciélagos frutales de la familia Pteropodidae de diferentes continentes e islas formaron un grupo en su árbol y fueron genéticamente diferentes a las cepas de coronavirus de otros grupos de murciélagos que se encuentran en las mismas zonas geográficas.

El equipo descubrió que, en casos raros, los murciélagos de diferentes familias, géneros y especies que viven en las mismas cuevas y que tienen espacios muy cercanos en el gallinero comparten la misma cepa de coronavirus. Pero en este estudio, la transmisión entre especies es la excepción, no la regla. "Es bastante tranquilizador que la transmisión del coronavirus en la región entre dos especies de murciélagos parece ser muy rara dada la gran diversidad de coronavirus de murciélago". Luego, debemos comprender los factores ambientales, biológicos y moleculares que conducen a estos cambios raros ”, dice Léa Joffrin, una ecóloga de enfermedades que trabajó en el coronavirus de murciélago durante su doctorado en la Universidad de La Reunión.

Aprender cómo evolucionaron las diferentes cepas de coronavirus podría ser clave para prevenir futuros brotes de coronavirus. “Antes de que realmente puedas descubrir programas para la salud pública y tratar de lidiar con el posible cambio de ciertas enfermedades a los humanos, o de humanos a animales, debes saber qué hay ahí afuera. Este es el tipo de plan ", dice Goodman.

Goodman también señala que a pesar del hecho de que los murciélagos llevan coronavirus, no debemos responder dañando o sacrificando a los murciélagos en nombre de la salud pública. "Existe abundante evidencia de que los murciélagos son importantes para el funcionamiento del ecosistema, ya sea para la polinización de flores, la dispersión de frutas o el consumo de insectos, particularmente insectos que son responsables de la transmisión de diferentes enfermedades a los humanos", dice. "El bien que hacen por nosotros supera cualquier potencial negativo".

Este estudio fue una contribución de investigadoes del laboratorio PIMIT (Université de La Réunion/INSERM/CNRS/IRD), la Asociación Vahatra, el Field Museo, Universidad Eduardo Mondlane, Universidad de Kwa-Zulu Natal, el Sistema de Conservación y Parques Nacionales de Mauritius, el ministerio de salud Seychelles, y el Instituto Nacional de Saúde.

 Vea el artículo original. Traducido, con autorización.