miércoles, 2 de octubre de 2019

¿Cuantas especies de plantas conocidas hay en el planeta?

Basado en artículo de mongabay.com

Arboles de Baobab. Fuente: Imagen de FSM-Team de Pixabay.
Cada año los científicos descubren o describen, en promedio, unas 2,000 especies nuevas de plantas de acuerdo al reporte “ Estado de las Plantas del Mundo (State of the World’s Plants)”, producido por investigadores del Royal Botanic Garden en Kew, Londres, Inglaterra. Los países donde más se descubren nuevas especies son Brasil, Australia y China. En total (hasta el último reporte de 2017) existen unas 391,000 plantas vasculares actualmente conocidas para la ciencia. De éstas, un 94%, o unas 369,000 especies, son angiospermas (plantas con flores).

De las casi 400,000 especies de plantas, los humanos usamos sólo unas 31,128 para alimento humano, medicina, recreación, alimento de ganado, material de construcción, etc. Como se muestra en la siguiente figura.

Número de plantas conocidas usadas por los humanos en las diferentes categorías de uso. Fuente: Royal Botanic Gardens Kew: State of the World’s Plants.

Lamentablemente, muchas de las especies descritas recientemente ya están en peligro de desaparecer. Por ejemplo, en el 2015, científicos describieron la especie Gilbertiodendron maximum , un árbol gigante críticamente en peligro en los bosques lluviosos de Camerún-Congo. También, se describió por primera vez la Oberholzeria etendekaensis , un arbusto suculento, que es la única especie de su género. Esta planta sólo se conoce en una región limitada en el noroeste de Namibia.

Oberholzeria etendekaensis. Fuente: Five amazing plants new to science .

Se estima que alrededor de 20% (una de cada cinco especies) está amenazada de extinción, principalmente por destrucción de hábitat por agricultura como las plantaciones de palmas aceiteras, pastoreo, deforestación, urbanización, etc. Alrededor de 13,536 plantas con flores están, hasta el 2019, en la lista roja de la IUCN (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza), y esto representa sólo una fracción de las especies en peligro, pues en esa lista sólo se han evaluado un total de 268,000 angiospermas. Esta lista roja evalúa los riesgos de extinción de miles de especies y subespecies.

Aún permanecen decenas de miles de plantas angiospermas por descubrir. Se cree que se han documentado casi todas las plantas coníferas (1,050) pero éstas hacen sólo una fracción menor de todas las especies vegetales. La rápida desaparición de especies en peligro conocidas y otras sin conocer pone en riesgo la biodiversidad de los ecosistemas. Una vez un especie se extingue, una función en el ecosistema natural dejará de existir, y no sabemos cuáles serán las consecuencias de estas pérdidas.

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