El café, las abejas y el cambio climático: muchas piezas en el juego


Plantación de café bajo sombra.
Foto de Bishnu Sarangi from Pixabay

Las plantas polinizadas por insectos producen más

Las plantas de café pueden crecer y producir solas, pero les va mejor con la ayuda de las abejas. Los arbustos polinizados por insectos producen más de 50 por ciento de granos que las plantas aisladas de las abejas.  "Si uno desea obtener el máximo en la cosecha de café, entonces debe mantener un poco del hábitat natural y no hacer aplicaciones de insecticidas en los alrededores," dice el entomólogo David Roubik del Smithsonian Tropical Research Institute en Panamá.

Roubik encontró que los principales polinizadores del café en Panamá eran las introducidas abejas africanas. "Esta abeja de África parece ser el polinizador más importante de esta planta africana - es un reencuentro," dice. Los insectos probablemente aumentan la cantidad de polen que es transferido.

Tradicionalmente, el café se siembra en plantaciones mixtas, con otras especies de plantas debajo y por encima de él. Ésto crea un rico hábitat para las aves, insectos y otra vida silvestre, y una saludable población de abejas.  Pero gran parte de la producción mundial de café ha cambiado a campos intensivos, con café sólo y sin sombra. Éste sistema da mayores cosechas al inicio, pero las producciones en muchos lugares está disminuyendo, quizás debido a que las plantaciones más homogéneas son malas para los polinizadores y la disminución en la calidad del suelo.

El café cultivado al sol también tiene peor sabor que el crecido bajo sombra. Roubik dice que, con bajos precios del café, los productores deberían regresar de nuevo a un cultivo premium, amigable al ambiente. Desgraciadamente, es más difícil restaurar las plantaciones diversificadas que eliminarlas.

Otro factor que está complicando la producción de café a nivel mundial es el cambio climático.

El cambio climático amenaza tanto a los polinizadores como a las áreas donde se puede cultivar el café. Un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences se proyecta que para el 2050, el cambio climático podría reducir la cantidad de suelo utilizable para cultivar café en América Latina hasta en un 88 por ciento. Eso es significativamente más alto que estimaciones anteriores.

"Sabemos desde hace un tiempo que el cambio climático afectará a la agricultura de muchas maneras", dice Ricketts. Moverá las áreas donde viven tanto el café como los polinizadores, pero no necesariamente de la misma manera.

Plantación de café sin sombra.
Foto de HAI VAN NGUYEN TONG from Pixabay

Las áreas que se espera que pierdan la mayor cantidad de tierras de cultivo de café se encuentran en Nicaragua, Honduras y Venezuela. De hecho, se espera que algunas áreas experimenten una ligera expansión de tierras aptas para el cultivo de café en México, Guatemala, Colombia y Costa Rica.

Algunos acciones que ayudarían a reducir el golpe a los productores de café afectados por el cambio climático:

  • Mantener hábitats para las abejas silvestres en las áreas cafetaleras, especialmente aquellas que son nuevas debido al cambio climático.
  • En un clima cálido, cultivar café bajo árboles de sombra puede enfriar los granos y proporcionar hábitats para los polinizadores.
  • En áreas donde ya no es posible cultivar café, los agricultores pueden necesitar ayuda para hacer la transición a otro tipo de cultivo.

Referencias

  1. Roubik, D. W. The value of bees to the coffee harvest. Nature, 417, 708, (2002). 
  2. Merrit Kennedy. 2017.  Coffee, Bees and Climate Change Are Linked In Ways You May Not Have Expected.

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